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La misteriosa piedra Hypatia puede contener la primera evidencia de una supernova de tipo Ia

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Agrandar / Pequeñas muestras de la Piedra Hypatia junto a una pequeña moneda. Las supernovas raras de tipo Ia se encuentran entre los eventos más energéticos del universo. Los investigadores han encontrado un patrón consistente de 15 elementos en la piedra Hipatia, diferente a todo lo que se encuentra en nuestro sistema solar o la Vía Láctea.

Jan Kramers

En 1996, un arqueólogo llamado Aly A. Barakat estaba haciendo un trabajo de campo en un desierto egipcio y se encontró con un guijarro negro brillante inusual ahora conocido como la Piedra Hipatia (en honor a Hipatia de Alejandría). Los estudios de los últimos años indican que la piedra es de origen extraterrestre. Y según un publicación reciente publicado en la revista Icarus, el cuerpo principal de la Piedra probablemente se originó a partir de una rara explosión de supernova Tipo Ia.

La piedra Hypatia se encontró en un área del suroeste de Egipto conocida por su vidrio del desierto libio, producido por un evento de calentamiento extremo de la superficie, muy probablemente un meteorito. La piedra Hipatia también puede provenir de este impacto, aunque la evidencia más reciente sugiere que un cometa es un cuerpo progenitor más probable.

Jan Kramers de la Universidad de Johannesburgo y varios colegas han estudiado la Piedra Hipatia durante muchos años. Kramers comparó la estructura interna de la piedra Hypatia con un pastel de frutas: la masa mal mezclada forma la mayor parte del guijarro (matrices mixtas), los granos minerales ocultos dentro de las inclusiones de la piedra representan las cerezas y las nueces. Comparó las sustancias secundarias en las grietas de la piedra con la harina que espolvorea los agujeros en un pastel de frutas.

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En 2013, Kramers y sus colegas publicaron los resultados de un analisis quimico esto proporcionó una fuerte evidencia a favor de que la piedra era un fragmento de cometa. Este análisis fue una sugerencia sorprendente ya que la mayoría de los fragmentos de cometas encontrados en la Tierra son partículas de polvo microscópicas en la atmósfera superior o enterradas en el hielo antártico. La hipótesis del cometa explicaría la presencia de diamantes microscópicos en la piedra, probablemente formados por el impacto cuando el cometa explotó sobre Egipto hace unos 28,5 millones de años. (La presencia de estos micro-diamantes es probablemente la razón por la cual la piedra logró llegar a la Tierra sin desintegrarse)

Sin embargo, el trabajo de otros equipos de investigación en 2015 descartó un cometa o un meteorito como fuente de la piedra, basándose en análisis de gases nobles y sondas nucleares. La matriz mineral simplemente no se parece a la composición de los meteoritos conocidos: por ejemplo, contiene una gran cantidad de carbono y una pequeña cantidad de silicio. Entonces, si no viene de la Tierra, y no es típico de un cometa o un fragmento de meteorito, ¿de dónde viene?

Una muestra de 3 gramos de la piedra Hipatia.
Agrandar / Una muestra de 3 gramos de la piedra Hipatia.

Romano Serra

Kramers et al. Análisis de microminerales 2018 reveló que la matriz también contiene una alta concentración de hidrocarburos poliaromáticos (PAH), un componente importante del polvo interestelar, y estos diamantes microscópicos. Los granos incluían aluminio, yodo de plata, fosfuro y carburo de silicio, y un compuesto de níquel y fósforo, con muy poco hierro. Estos últimos son elementos que generalmente forman la mayor parte de los planetas rocosos. Basándose en esto, Kramers y sus colegas sugirieron que la piedra Hipatia contiene materia que existía en el espacio antes de que se formara nuestro sistema solar.

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